Antes de la década de los setenta, aunque los biólogos celulares sabían que las membranas celulares contenían proteínas y lípidos, los microscopios carecían de la suficiente resolución para determinar su estructura exacta. En 1972, los investigadores de biología celular S. J. Singer y G. L. Nicolson desarrollaron el modelo del mosaico fluido de las membranas celulares, cuya precisión se reconoce en la actualidad. De acuerdo con este modelo, cada membrana consta de un mosaico de diferentes proteínas que está en constante movimiento y que fluyedentro de un fluido viscoso constituido por una doble capa de fosfolípidos . Aunque los componentes de la membrana plasmática permanecen relativamente constantes, la distribución general de las proteínas y de diversos tipos de fosfolípidos puede cambiar con el tiempo. Examinemos más de cerca la estructura de las membranas.